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Le langage des crânes

Le langage des crânes

Histoire de la phrénologie

Marc Renneville
Paris,  La Découverte, La Découverte Poche / Sciences humaines et sociales,  [2020], 324 p.
Prix : 12 €

Avez-vous la bosse des maths, de la poésie ou de la peinture ? Cet inconnu présente-t-il la bosse du crime ou celle de la ruse ?

Au XIXe siècle, certains savants peuvent répondre à ces questions. Et pour le prouver, ils tâtent des têtes de génies (Napoléon…), de criminels (Lacenaire…) et de fous. Leur théorie est vérifiée par l’examen de milliers de moulages et de centaines de crânes récoltés à Paris, à Londres, à Berlin, en Inde et en Océanie. Sûrs de leur bon savoir, les phrénologistes œuvrent pour un monde meilleur, peuplé de génies, de criminels amendés et de fous guéris.

Défendue par de nombreux médecins, politiciens et artistes, la phrénologie oscille entre science légitime et technique divinatoire, avant de tomber dans un discrédit total. Reléguée au statut de science occulte puis longtemps oubliée, elle semble actuellement renaître de ses cendres. Des neurobiologistes contemporains lui rendent justice d’avoir établi le principe des localisations cérébrales, et d’éminents scientifiques estiment qu’elle a été la première science de l’homme rationnelle. Qu’en est-il exactement ?

La première édition de ce livre a reçu le prix du meilleur ouvrage de la Société française d’histoire de la médecine (2000). Cette nouvelle édition a été enrichie d’illustrations, augmentée et mise à jour par l’auteur avec une postface inédite.

 

Marc Renneville est historien, directeur de recherche CNRS au Centre Alexandre-Koyré. Il est notamment l’auteur de Crime et Folie. Deux siècles d’enquêtes médicales et judiciaires (Fayard, 2003) et Vacher l’éventreur. Archives d’un tueur en série (Millon, 2019).

 

Table des matières

 

Introduction. La mesure des préjugés
 
Prologue
I. Une science nouvelle
Tempête sur les crânes
Ce que dit la phrénologie
La clef de l’anthropologie
La philosophie est dépassée
La question criminelle est résolue
 
II. Entre savoirs et politiques
Napoléon juge la phrénologie
Gall s’installe à Paris
Premières critiques
Premiers disciples
Pour le bien de l’humanité
 
III. L’âge d’or
La société phrénologique de Paris
Paroles de crânes
Foyer parisien et lumières provinciales
Des Indiens à paris
La phrénologie juge Napoléon
Lacenaire : cranioscopie d’un monstre
 
IV. Aventures
Des disciples dissidents
Changer les individus ou la société ?
Un phrénologiste dans les mers du Sud
Un voyage mouvementé
La reconnaissance académique
 
V. Déclin
Des médecins partent en croisade
Lignes de fracture
1842 : l’année noire
Les épigones perdent la tête ?
L’héritage : entre refus et captation
 
Épilogue
Postface à la présente édition. Du bon usage de la phrénologie aujourd’hui
Remerciements
Index nominum.
EHESS
CNRS
MNHN
PSL
CollEx

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